Seki : La ville traditionnelle des forgerons et de la coutellerie du Japon

On dit que plus de 300 forgerons d’épées exerçaient leur métier à Seki à l’époque féodale. Aujourd’hui, cette ville de la préfecture de Gifu perpétue la tradition en devenant un célèbre producteur de couteaux et de lames de haute qualité.

La tradition du sabre

Seki, dans la préfecture de Gifu, est connue dans le monde entier pour sa coutellerie (comme le serait la ville de Thiers en France). Située à environ 40 kilomètres au nord de Nagoya dans le centre du Japon, cette ville d’à peine 80000 habitants est avec Solingen (Allemagne) et Sheffield (Angleterre) l’une des trois principales régions productrices de coutellerie au monde. Elle abrite environ 300 entreprises actives dans le secteur de la coutellerie et représente près de la moitié des exportations japonaises de coutellerie.

L’histoire de Seki en tant que fabricant de lames fines a commencé il y a environ 800 ans, pendant la période Kamakura (1185-1333), lorsqu’un sabreur de la province de Yamato (actuelle préfecture de Nara) s’est installé à Seki, qui faisait alors partie de la province de Mino et y a créé un atelier. Plusieurs années après ce déménagement, pendant la période Nanbokuchō (1336-92), le forgeron a joué un rôle important dans la création de l’école Mino-den qui compte parmi les cinq écoles célèbres de fabrication d’épées japonaises. Les sabres Mino-den étaient réputés pour “ne pas se briser, ne pas se plier et bien couper”, ce qui en faisait des katana très recherchés par les samouraïs.

Izuminokami Kanesada est considéré comme le plus grand forgeron d’épées de l’histoire de Mino. En commençant par la lame Kasen Kanesada qui appartenait au premier seigneur du puissant domaine de Kokura Hosokawa Tadaoki, les épées qu’il a fabriquées ont été chéries par de célèbres chefs de guerre de la période des États belligérants (1467-1568).

Un autre maître artisan de cette période était Magoroku Kanemoto. On raconte que le daimyō Mino Saitō Dōsan a offert une épée forgée par Magoroku lorsqu’il a marié sa fille au célèbre guerrier Oda Nobunaga. L’écrivain Mishima Yukio possédait une des lames militaires du forgeron, qu’il a utilisée lorsqu’il s’est suicidé en 1970.

La visite du musée du sabreur traditionnel de Seki est un excellent moyen de se plonger dans la riche histoire de Seki. Outre des expositions de matériaux historiques, d’accessoires de sabres et de couteaux qui témoignent des compétences des sabreurs de Seki, on y trouve aussi des démonstrations en direct des techniques traditionnelles japonaises de forgeage des sabres et des œuvres d’artisans spécialisés dans les éléments décoratifs extérieurs.

temple ville seki au japon

Nourri par la nature

Seki a la chance de disposer de tous les éléments essentiels à la forge : l’eau, le bois et la terre. Les rivières Nagara et Tsubo coulent en abondance, fournissant une eau de haute qualité pour refroidir l’acier chauffé à blanc. Les épaisses forêts de pins de la région alimentent les fours. L’argile rouge de Seki est idéale pour fabriquer le yakibatsuchi, un mélange d’eau, d’argile, de cendres et d’autres ingrédients essentiels au traitement de l’acier.

L’une des étapes les plus importantes de la fabrication d’un sabre japonais est le pliage de l’acier qui influe considérablement sur la qualité de la lame. Le métal est d’abord chauffé à 1300 degrés Celsius, puis battu et plié en deux. Il est ensuite réchauffé, battu et plié à nouveau, le processus étant répété plusieurs fois. Cette technique permet d’éliminer les impuretés et de renforcer l’acier avec chaque couche supplémentaire de métal.

Bien que cela durcisse la lame, cela rend également l’acier plus cassant. Pour contrer ce résultat indésirable, Magoroku a conçu une méthode de fabrication appelée shihō-zume qui utilise différents types d’acier de dureté variable dans l’assemblage d’un katana, ce qui permet d’obtenir des lames solides et flexibles, caractéristiques du Mino-den.

Une fois le sabre forgé, le yakibatsuchi est appliqué sur toute la surface avant la trempe, seule une fine couche étant appliquée sur le côté de la lame. L’épée est d’abord réchauffée dans la forge avant d’être immergée dans l’eau. La fine couche de yakibatsuchi permet au côté de la lame de refroidir rapidement, ce qui le durcit, tandis que le dos refroidit plus lentement, ce qui augmente sa flexibilité et renforce le tranchant et la résistance du sabre.

Le motif de la lame, qui apparaît sur la partie où la terre est appliquée en fine couche, est l’endroit où le sabreur exprime son individualité. L’argile rouge de Seki contient peu d’impuretés et le symbole de Magoroku, le motif sanbonsugi, est représenté sur les lames du maître.

Une coutellerie de renommée mondiale

coutellerie kai à seki

Outre la fabrication de sabres et katanas, Seki est connu pour ses forgerons appelés nokaji. Ces “forgerons de campagne” produisaient dans le temps des objets de première nécessité tels que des couteaux de cuisine, des rasoirs et des outils agricoles utilisés dans la vie de tous les jours. On dit aussi qu’ils ont forgé des couverts sur mesure pour répondre à des demandes individuelles.

La demande de sabres japonais a diminué lorsque la paix est revenue au Japon au début de la période Edo (1603-1868) et de nombreux sabreurs de Seki sont devenus des nokaji pour gagner leur vie. L’art de la fabrication des sabres a subi une pression supplémentaire pendant l’ère Meiji (1868-1912), lorsque le gouvernement a interdit les sabres, obligeant de nombreux sabreurs à se tourner vers l’exportation de sabres militaires et d’articles d’ornement pour survivre.

Malgré cette évolution, les techniques cultivées au fil des générations ont été transmises et sont encore utilisées aujourd’hui pour créer des couverts vénérés par les consommateurs du monde entier. Kai, un fabricant de coutellerie qui respecte l’esprit nokaji, en est un brillant exemple.

Kai a débuté en 1908 en tant que fabricant de couteaux de poche. En 1932, l’entreprise a connu le succès en commercialisant le premier rasoir japonais à lame remplaçable. En 1951, son rasoir jetable à lame longue et légère est devenu un succès, propageant la renommée de Kai dans tout le pays.

L’entreprise se targue actuellement de détenir la plus grande part du marché national des rasoirs jetables, des rasoirs de sûreté, des coupe-ongles et des couteaux ménagers. Elle fabrique également des produits médicaux ainsi que des ciseaux de barbier, des couteaux de chef et d’autres articles de coutellerie professionnelle. Entreprise internationale, elle vend ses produits dans 100 pays à travers le monde, le marché étranger représentant près de la moitié de son chiffre d’affaires.

Au cours des 40 dernières années, Kai a suivi les traces du grand sabreur Magoroku Kanemoto en développant sa marque de coutellerie Seki Magoroku qui compte plus de 1200 articles alliant fonctionnalité et beauté.

En particulier, les couteaux de ménage de la série sont réputés pour leur tranchant qui rappelle celui des sabres japonais et pour leur prix raisonnable et leur solidité. Ce sont des produits qui incarnent a la perfection l’esprit nokaji.

Un savoir-faire traditionnel pour des couteaux de cuisine modernes

L’usine Yamato Tsurugi de Kai à Gujō est située juste en amont de Seki, sur la rivière Nagara. C’est là que l’entreprise fabrique son couteau de cuisine japonais de marque Seki Magoroku Kaname qu’elle a lancé en novembre 2022.

La lame du couteau est légèrement incurvée, rappelant un torii, un style courant dans les épées japonaises de la période Kamakura, dont on dit qu’il permet d’appliquer la force de manière efficace. La forme inclinée de la pointe trouve son origine dans les couteaux japonais traditionnels, ce qui permet d’effectuer facilement des travaux délicats tels que le tranchage de la viande. En outre, Kai a recherché la fonctionnalité jusque dans les moindres détails avec des caractéristiques telles qu’un motif octogonal qui facilite la prise en main du couteau.

Ōtsuka Jun, du département de design de Kai, décrit le couteau comme “beau, mais avec un design pratique qui le rend facile à utiliser”. Portant le motif sanbonsugi sur son tranchant, le couteau rend hommage à l’héritage de Magoroku Kanemoto.

couteau cuisine japonais Seki Magoroku Kaname

Le processus de fabrication est divisé en une trentaine d’étapes à l’usine, dont le meulage de la surface, le polissage du miroir et le tranchant de la lame. L’épaisseur du tranchant est mesurée en unités de 0,1 millimètre, un processus réalisé à la main.

Le tranchant du couteau garantit une coupe nette, préservant la saveur et l’intégrité des ingrédients. Cette caractéristique est particulièrement appréciée dans le washoku (cuisine japonaise traditionnelle), qui a gagné en popularité dans le monde entier. Kai contribue à soutenir la tradition culinaire avec son Kaname et d’autres couteaux issus de l’héritage de la fabrication des sabres Seki.

Pour visiter le musée des sabres traditionnels de Seki

Adresse : 9-1 Minamikasuga 9-1 Minamikasuga, Seki, préfecture de Gifu

Heures d’ouverture : 9:00-16:30

Fermé : Mardi, jours suivant les jours fériés nationaux (à l’exception des week-ends), et jours fériés du Nouvel An.

Entrée : Adultes : 300¥, lycéens : 200¥, collégiens et élèves du primaire : 100¥.

Accès : Environ 5 minutes à pied de la station Sekiterasu-mae du chemin de fer de Nagaragawa.

Plus d’info ici : https://visitgifu.com/fr/see-do/seki-traditional-swordsmith-museum/

Comment se rendre dans la ville de Seki ?

Le moyen le plus simple de se rendre à Seki est de se rendre à la gare de Nagoya et de prendre le bus. Depuis le Meitetsu Bus Center de la gare de Nagoya, prenez le Gifu Bus / Nagoya Express Line à partir du quai n°23 en direction de Seki Techno Highland ou Mino et descendez au Seki City Terminal. Le trajet devrait coûter 1060 ¥ (environ 6€) pour un aller simple et durer environ 90 minutes.

Plus d’info sur le site officiel de la préfecture de Gifu : https://visitgifu.com/fr/